Hoe is het om de warmste chili peper ter wereld te eten?

Het kostte me 21,85 seconden om drie Carolina Reapers, ‘s werelds populairste chilipepers, te consumeren. En het kostte me ongeveer 14 uur om te herstellen van de nasleep.

Waarom, zou je je kunnen afvragen, zou iemand zelfs maar één Carolina Reaper willen eten, die 1.569.300 scoorde op de hitte-meetschaal van Scoville? (Een habanero daarentegen schat tussen 100.000 en 350.000 Scoville-eenheden.) Nou, ik had een goed excuus: ik was op de tweede jaarlijkse NYC Hot Sauce Expo, een bijeenkomst van 45 leveranciers uit het hele land die duizenden deelnemers trok om hete sauzen te proeven van bedrijven met namen als Defcon, Dragon’s Blood Elixir en PuckerButt (waarvan de eigenaar de Reaper heeft ontwikkeld). Ik had eerder meegeholpen bij het beoordelen van de Screaming Mi Mi Awards van de Expo, waarin we veel hete sauzen blind smakten om erachter te komen welke de beste was. Wanneer de organisator, Steve Seabury, vroeg of hij me zou aanmelden voor de “Roken Ed’s Carolina Reaper Pepper Guinness Book of Records Eating Challenge“- waarin deelnemers zouden wedijveren om het snelheidsrecord te bepalen voor het eten van drie Reapers – ik had echt geen andere keuze dan ja te zeggen. Ik ben tenslotte dol op chilipepers. Ik maak mijn eigen Sichuan-olie, verzamel gedroogde pepers en ongelabelde warme sauzen van over de hele wereld, en over het algemeen waarderen een zware dosis kruiden in mijn leven.

En zo stonden op zondag 30 maart, kort na vier uur, zeven andere hoopvol en stond ik naast een podium, in afwachting van onze momenten van glorie. Voor een menigte van honderden fans op hete saus (en bier), legde een rechter uit het Guinness Book de regels uit: één voor één zouden we een tafel naderen waarop drie Carolina Reapers elk zouden worden gelegd met een gewicht van precies 5 gram. We begonnen met onze handen op tafel en moesten de chilipepertjes een voor een opeten – alles behalve de stengel. Na elke gelegenheid moesten we onze mond openmaken voor de rechter om te laten zien dat we klaar waren. Alleen dan konden we doorgaan naar de volgende. Eindelijk, toen we alle drie hadden verslagen, moesten we 60 seconden op het podium wachten om er zeker van te zijn dat de peper bleef liggen.

Ik was nummer 4 in de rij. Mijn mede-Reaper-eters waren een allegaartje: sommigen hadden eerdere ervaringen met concurrerend eten – dat was er één Ted Barrus, bekend als de vuur-ademhaling-idioot – terwijl anderen waren binnengekomen zoals ik had, in een opwelling.

De competitie begon. De eerste man scheurde de chiles door in wat leek op 15 seconden, totaal. Dat deed de tweede man ook. En de derde. Dit was gek. Ik wist hoe heet die Reapers waren, en ik wist dat ik waarschijnlijk de hitte zou kunnen opnemen, maar ik was geen eetcompetitie ingegaan sinds de taart-etende wedstrijd op het computerkamp toen ik 11 was. (Ik won.) Toch, als de derde concurrent verliet het podium en ik ging de trap op, ik nam een ​​beslissing. Steve Seabury, de emcee, stelde me voor, en ik zei tegen de microfoon: “Ik ben er gewoon om genieten hen.”

En geniet ervan, een paar seconden lang. Daar lagen ze op de tafel, drie kleine, intens rode chilipepels ter grootte van habaneros, twee met stengels, één zonder. Ze zagen er niet zo gevaarlijk uit

Er ging een zoemer af. Of iemand zei: ga. En het enige dat ik nu wist, was dat ik chiles aan het eten was. Kauwen, kauwen, kauwen, doorslikken. Steek mijn tong uit en toon de rechter. Op naar de volgende. Waren deze heet? Hoe smaakten ze? Wie weet? Ik at het slikken van slikken door eten – en toen was het voorbij. Ik was klaar. Nu hoefde ik alleen maar 60 seconden te wachten. Op het podium. Met honderden mensen kijken naar mijn elke beweging.

En toen merkte ik dat de hitte me begon te raken. Stippen zweet braken uit onder mijn ogen en toen op mijn voorhoofd. Het branden begon – niet in de voorkant van mijn mond, waar de capsaïcine zou zijn geweest als ik echt, echt op de maaiers kauwde – maar in mijn keel, waar de vurige vlaag had gevloeid. Ik danste een kleine mal. Ik zwaaide naar iedereen. Ik borstelde mijn voorhoofd.

Matt Gross, eten na de paprika

Nu begon mijn keel echt op te zwellen – en pijnlijk. Ik had een halve fles water in mijn tas. Ik heb het opgedronken. Andere concurrenten gebruikten andere koelmiddelen: melk, frisdrank, olijfolie, yoghurtdranken. (Eén vent sprintte zelfs naar de badkamer om over te geven: “Ik heb een gevoelige maag,” legde hij uit.) Ik niet. En niet alleen omdat ik lactose-intolerant ben. Dit was pijn die ik kon verdragen, pijn die ik kon opsnuiven. Ik kon hier doorheen komen – alles wat ik moest doen was wachten.

En echt, alles wat ik moest doen was vijf of zes minuten wachten tot de hitte een piek bereikte. Daarna begonnen de pijn en de zwelling te verdwijnen en begon de endorfine-uitbarsting van kracht te worden. Ik voelde me geweldig. No: I FELT FANT! Ik stuiterde rond, vol energie, praatte met iedereen die ik maar kon. Degenen die niet deelnamen aan de wedstrijd uitten verwondering en bewondering die ik zelfs had geprobeerd. (Ook zei een vrouw: “Je komt uit Eet smakelijk? Dat is geweldig! “) Toen ze de winnaar aankondigden, die in iets meer dan 12 seconden klaar was, kon het me niet schelen dat ik als achtste was geëindigd. Ik was een van de weinigen, de trotse, de roekeloze. drie Carolina Reapers gisteren? Ik dacht van niet.

Dit gevoel van opgetogenheid duurt ongeveer een uur. Enige tijd na 5:30 begon ik een brandend gevoel te voelen net onder mijn borstbeen. Vreemd, ik dacht: waarom duurde het zo lang voordat dit begon? Langzaam begon het in intensiteit te groeien, maar toch dacht ik er niets van. Ik heb tenslotte drie van ‘s werelds beste chiles gegeten. Maar toen, toen ik de expo verliet en afdaalde naar Penn Station om de metro naar huis te nemen naar Brooklyn, werd het erger. Veel slechter. Mijn ademhaling werd moeizaam. Ik brak uit in een koud zweet. Ik zat voorovergebogen en nam babystappen door het station. Uiteindelijk moest ik pauzeren en op een richel gaan zitten. Rechts van mij een dakloze man in een vergelijkbare houding van ellende. Aan mijn linkerkant, hetzelfde. De geur was niet goed. En toch wilde ik alleen maar op de grond kruipen en het afwachten.

Al mijn energie bijeenroepend, strompelde ik naar voren tot ik een herentoilet vond, en strompelde in een stal, in de hoop op overgeven en klaar te zijn met deze marteling. En toch kwam er niets. Hier, dacht ik, zou ik sterven, in de ingewanden van Penn Station – er is geen slechtere manier om te gaan.

En toch wachtte ik, en het gevoel verstreek. Ik liep terug naar buiten, bereikte de A-trein en las een essay over Marfa, Texas, op een vrij aangename rit terug naar Brooklyn. Eenmaal buiten begon echter de verschroeiende pijn opnieuw. Het was als een witte hete bal van nikkel die net boven mijn maag werd geïmplanteerd – en opnieuw maakte het mijn zin om te stoppen in mijn sporen en op het met regen doordrenkte trottoir te gaan liggen totdat het voorbij was.

Op de een of andere manier kwam ik thuis, waarschuwde mijn vrouw dat ik me uit mijn humeur voelde en zakte in bed – waar, tot de volgende ochtend, ik me uiterst ongemakkelijk voelde. Ik zou op mijn rug zitten, de pijn zou verdwijnen en ik zou een uur of twee kunnen slapen. Maar dan – oh het branden! Mijn vrouw voedde me volle melkyoghurt en gewoon brood, maar niets hielp en ze maakte zich zorgen dat de maaiers letterlijk een gat in mijn maag verbrandden. Maak je geen zorgen, ik kraste. ik zal oke zijn.

Eindelijk, om 14.30 uur, werd ik wakker en besefte ik wat velen van jullie waarschijnlijk al lang begrepen: dit was zuurbranden. Echt, echt, echt, echt, heel slecht maagzuur – het soort waarvan de symptomen bijna hetzelfde zijn als die van een hartaanval – maar gewoon zuurbranden. Wat kan ik zeggen? Ik had nog nooit brandend maagzuur gehad, dus ik wist niet hoe het was.

Maar nu, met die kennis bij de hand, googelde ik natuurlijke zuurbrekende remedies (het was te laat om naar een apotheek te gaan) en vond er een die ik thuis kon maken: 1 theelepel baking soda opgelost in een glas water. Ik dronk het op (mm, enigszins zuur!) En voelde binnen 5 minuten dat mijn symptomen verdwenen. Ik sliep nog twee uur, herhaalde de behandeling en stapte om 7 uur vanochtend uit zo goed als nieuw.

Heb ik hier spijt van? Helemaal niet! Nu ken ik niet alleen de symptomen van ernstige maagzuur, maar ook die van een hartaanval. Ook ben ik niet dood of heb ik meer pijn. Wat moet je spijten? Een paar (goed, een dozijn) uren ellende na 90 minuten van vreugde?

Zou ik het opnieuw doen? Oh mijn god, nee. Maak je een grapje? Mijn vrouw liet me beloven dat ik nooit meer drie Carolina Reapers zou eten. Of heb ik nooit een Guinness World Record geprobeerd voor het eten van chili? Zoiets. Waar ik echter vrij zeker van ben, is dat ik op geen enkele manier heb beloofd nooit de Naga King Chili-Eating Competition bij te wonen (of mee te doen) in de tribale gebieden van het verre noordoosten van India. Als ik daar inderdaad eindig, breng ik Tums mee.