La cena che serve l’ospitalità queer, una patty si scioglie alla volta

Non era la mozzarella gorgogliante sulle cotolette di pollo o il babka bagel tutto quello che ho visto su Instagram che mi ha attirato in MeMe’s Diner. Questi erano solo un bonus. Ho dovuto controllare MeMe’s perché questo ristorante è, beh, super gay.

MeMe’s Diner, un nuovo ristorante di Brooklyn specializzato in cibi confortevoli come polpettone, patty melts e mac Velveeta e formaggi si contrappone a quasi tutti gli altri buzzy di apertura. Piatti di ceramica fatti a mano costosi non sono in vista, e la cucina non è timida nell’usare Heinz e Hellmann in sostituzione di sostituti artigianali. Questi sono gli alimenti che vogliamo mangiare, diciamocelo sempre, ma soprattutto nei pomeriggi lunghi e pigri del fine settimana ai tavoli affollati con i tuoi amici.

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Noah Fecks

MeMe’s nasce dall’amore di un paio di amici per l’intrattenimento e l’ospitalità. Dopo aver lavorato insieme a Ovenly, un panificio di Brooklyn noto per i suoi biscotti al cioccolato e le torte di blackout, Bill Clark è partito con il sogno di aprire un bar a Brooklyn, mentre Libby Willis ha avviato una società di catering. Il duo ha iniziato a organizzare cene a Brooklyn, che sono diventate il modello per MeMe’s, il loro primo ristorante insieme. Oltre a servire piatti giocosi come i migas del brunch serviti in una borsa Fritos tagliata a fette, il ristorante è stato creato come un faro di ospitalità bizzarra. Gli ospiti sarebbero trattati come amici o conoscenti che cenassero nelle case dei fondatori, e il personale sarebbe trattato con lo stesso rispetto di Willis, Clark, e innumerevoli altri lavoratori del ristorante LGBTQ + meritano.

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Noah Fecks

Willis e Clark.

“Il settore dell’ospitalità è difficile, ma non deve necessariamente esserlo. Vogliamo venire al lavoro e essere felici “, dice Clark. Lui e Willis, un ristoratore di terza generazione (tutti i suoi parenti le hanno detto di non farlo), hanno aperto la porta a MeMe’s alla fine del 2017 senza pubblicità o PR formale – solo la “rete di sussurri gay”. Tavoli e sgabelli cena ogni sera e soprattutto durante il brunch nei fine settimana. MeMe’s ha già conquistato il consenso e l’attenzione dei media che solo innumerevoli ristoranti di New York più grandi, affermati e più pretenziosi sperano. In un’epoca in cui gli spazi LGBTQ + stanno diminuendo, i campioni di MeMe si godono in modo inclusivo, progressista e pratico, infondendo uguaglianza in ogni aspetto delle operazioni del ristorante.

In un certo senso, la strategia è formidabile. Il menu di MeMe offre cibo gustoso e senza pretese in un quartiere signorile (Prospect Heights). La sala da pranzo, con i suoi banchi trapuntati in pelle marrone (realizzati dal fratello dell’Hudson Valley-dwelling di Willis), ritratti di estranei artistici di estranei (dipinti dal nonno di Willis e salvati dal suo granaio) e scaffali di legno non finito che espongono Padroneggiare l’arte della cucina francese, evoca la miscela apparentemente semplice di “freddo” che ogni ristorante sta inseguendo nel 2018. Al suo interno, MeMe’s, dal nome della nonna di Clark, è l’aspetto di un ristorante che si apre oggi a Brooklyn, ma nel suo cuore, è uno spazio orgogliosamente bizzarro. “Non siamo solo uno spazio bizzarro [o] uno spazio esclusivamente gay – siamo uno spazio per tutti, [gestito] da gay”, dice Clark.

Queerness è organicamente infuso in ogni elemento dell’ospitalità di MeMe, dal saluto di genere neutro (pensa: “Benvenuto, gente” piuttosto che “Ehi, signore”) quando entrano i commensali, per non mettere in discussione l’identità di genere di qualcuno quando si tratta di un credito carta o ID che potrebbero non corrispondere al loro aspetto, alla politica di tolleranza zero di Willis per deprecare la lingua in cucina. In una serata recente, il ristorante si è rapidamente riempito di coppie e famiglie LGBTQ +, insieme a una manciata di coppie che presentano una posizione schietta; diversi gruppi di amici si affollavano sulla soglia nella speranza di sedersi. Nella piccola bolla della strana cerchia sociale di New York, ho sentito che c’era un’alta probabilità che qualcuno che conoscevi potesse entrare nella porta in qualsiasi momento.

“Quando parliamo di ospitalità queer, questo è meno di creare un tradizionale bar gay o uno spazio per gay”, dice Clark, “ma stiamo creando un luogo molto accogliente, facile e desiderabile per le persone queer in cui lavorare. Quando il tuo staff è a suo agio e non è preoccupato di non essere in grado di essere se stesso o di esprimere chi sono come persone, ciò si traduce direttamente nella tua ospitalità. “

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Foto di Noah Fecks

La torta di burro d’arachidi al Meme’s.

Willis e Clark gestiscono un senso intrinseco di come vorrebbero essere trattati al lavoro, sapendo che la tolleranza per comportamenti inappropriati spesso scorre dall’alto verso il basso. “Come donna, colleghi e proprietari di sesso maschile che mi hanno visto, mi hanno visto prima come oggetto sessuale”, dice Willis della sua precedente esperienza. “E poi, quando hanno scoperto che ero gay, mi avrebbero suggerito di non aver ancora incontrato l’uomo giusto e che se avessero fatto a modo loro sarei assolutamente sincero. Lavorare in un ambiente in cui devi costantemente uscire da te e spegnere le molestie sessuali è estenuante. “

Nel frattempo, Clark sentiva la “cultura della mascolinità competitiva” radicata nelle cucine professionali e temeva di apparire “morbida o debole al lavoro”, specialmente dal momento che si concentrava sulla pasticceria piuttosto che sulla stazione di grill più mascolino. Tutti i potenziali dipendenti di MeMe sono informati che la cultura aziendale è radicata nell’inclusione e nella compassione di queer. “Se le persone sembrano non capirlo subito e non capiscono perché è così importante nel processo di intervista, probabilmente non sono giuste per questo ristorante”, dice Willis.

Willis non dà la priorità alle assunzioni di donne o persone LGBTQ +, necessariamente, sebbene la sua squadra originale sia stata costruita attraverso una rete di amici e integrata dai lavoratori del GOSO (Getting Out and Staying Out), un programma che aiuta gli ex uomini in carcere a tornare in vita in New York.

L’obiettivo è che il ristorante diventi un punto fermo del quartiere, “dove puoi fare un salto in un paio di sere alla settimana, prendere un piatto di polpettone e un po ‘di verdura o una grande insalata”, dice Clark. E così lontano, lo è. “È davvero sconvolgente la velocità con cui abbiamo avuto clienti abituali.” Il negozio che ospita MeMe è rimasto vuoto per più di due decenni e il fatto che una partnership e un modello aziendale orgogliosamente LGBTQ + abbia infuso una nuova energia non-stop nello spazio non dovrebbe essere trascurato. Il business della ristorazione è innegabilmente duro e i ristoranti di New York, come la maggior parte delle aziende, si affidano a persone eterosessuali per rimanere in attività. Nonostante i massicci progressi compiuti dalle persone LGBTQ + negli ultimi anni, la discriminazione latente e sfacciata è ancora prevalente. MeMe’s deve affrontare tutto questo e lo stigma persistente che uno spazio gay è solo per le persone gay.

Per avvicinare la comunità di cibo LGBTQ +, il secondo lunedì di ogni mese MeMe ospita un “pasto di famiglia” (vengono servite solo bevande e bignè al formaggio gratuiti) a cui le persone LGBTQ + che lavorano nel settore alimentare e della ristorazione sono invitati a fare rete e si mescolano nel ristorante altrimenti chiuso fino alle 2 del mattino. Idealmente, i valori che hanno lanciato l’attività di MeMe si riverseranno ai lavoratori del ristorante in tutta la città.

“È uno spazio per tutti coloro che comprendono ciò che stai passando, persone che la pensano allo stesso modo”, dice Willis. “Il modo migliore per cambiare è attraverso la comunità. Forse qualcuno presterà attenzione e tornerà dove lavora e dirà: “Ehi, so che le altre persone lo fanno diversamente. Possiamo provare a essere diversi? “Il modo migliore per farlo è essere un esempio, quindi è quello che stiamo cercando di essere.”

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