L’Etimologia delle parole “Cibo” e “Pasto”

Da quando inizia con una pugnalata al buio affilata all’etimologia della frase “in un sottaceto”, la colonna Eat Your Words ha canticchiato molto bene e ha coperto un sacco di terreno, dalle basi come il pane e il mais fino al altezze più vistose di basilico e rucola. Ma ci sono due biggies con interessanti retroscena che mi farebbero mancare i rimorsi prima di rimbalzare da Bon Appétit: cibo e pasto.

Primo, cibo: Come potreste essere in grado di indovinare dalle sue lunghe vocali e dalle consonanti fuddy-duddy (immaginate Conan il barbaro che lo urla), è una parola che abbiamo raccolto dal lato germanico dell’albero del linguaggio, come una modifica del Mare del Nord di un vecchio germanico verbo, fodjan, ciò significava “nutrire”. Dove il “cibo” diventa interessante, però, è nel suo modo di tornare alle radici proto-indoeuropee, dove si crede che provenga dalla stessa radice dell’antico greco pateisthai (“da sfamare”), latino panis (“pane”) e pastore (“pastore”, anche se più letteralmente, “alimentatore”), e con parole come “pascolo”, “foraggio” e “affidamento”. Non c’è una mitologia epica per una parola così basilare, e nessun cambiamento considerevole in tutti i secoli di lingua inglese (anche se fino al 1300, “carne” e “cibo” significavano praticamente la stessa cosa), ma sapendo che “cibo”, “pane” , “e nutrimento (à la nourritureparole come “foster” provengono tutte dalla stessa radice è il tipo di rima storica che rende l’etimologia degna di nota. E se hai voglia di diventare un vero nerd, dovresti leggere su Grimm’s Law (come in uno dei fratelli Grimm), la regola linguistica che spiega come le parole latine e greche che iniziano con P finiscano in tedesco con una F (più altre cose interessanti del cambiamento del suono).

Ora è tempo per pasto. Il che originariamente significava solo “tempo”. Anche se le parole hanno finito per sembrare le stesse oggi, e sembrano avere a che fare con argomenti simili, il “pasto” di una parola come “farina di mais” e il “pasto” che ci sediamo ogni sera alla fine provengono da una parola completamente diversa in frisone, la lingua dei vichinghi costieri che finì per invadere l’Inghilterra e inventare l’inglese. La radice macinata è mele, e significava praticamente la stessa cosa (grani macinati). Ma la radice del pranzo / del brunch / cena è mel (con una lunga E, per te i fonici vanno in testa là fuori), e anche nei suoi primi giorni in inglese significava solo “un’occasione” o “un momento particolare”. Nel corso dei secoli, “pasto” è arrivato a significare per prima cosa quell’occasione speciale in cui ti siedi e mangi, e poi intendi qualcuna sessione di mangiare.

Ma andando ancora più indietro, in lingue come l’antico svedese e l’antico islandese, significava “tempo” più in generale, o anche solo “misure” o “segni”. E in alcune lingue germaniche ancora più antiche come il gotico, la stessa parola significava “scrivere”. E l’OED pensa che alla fine potrebbe essere collegato alla stessa radice del greco antico melas, significa “nero”.

Che, come scrittore di cibo nel mio ultimo giorno, rende “pasto” un’ultima parola perfetta. Potrei diventare poetico sul sbiadirsi del nero, il cibo come lingua e il linguaggio come cibo, ma a questo punto probabilmente avrai l’immagine. Buon appetito!