L’etimologia della parola “mais”

Le parole alimentari hanno alcune radici seriamente nodose, ma seguitele abbastanza indietro, e potete vedere la storia culinaria tutta intrecciata in poche brevi sillabe. Benvenuto a Mangia le tue parole.

No, il grano non viene dalla parola “Nebraska” – un illustratore di giornali ha inventato questo dirigibile nel 1897 per deridere un’ondata di avvistamenti di “dirigibili misteriosi” nel paese di mais.

Il mais ha reso l’America quello che è oggi. Per migliaia di anni prima dei contatti e delle acquisizioni europee, le civiltà dell’America Centrale hanno allevato con cura una piccola e dura nocciolina di un grano selvatico chiamato teosinte nell’orecchio gigantesco e pieno di cibo del mais moderno. Divenne così parte centrale della cultura che gli Aztechi, per esempio, avevano un dio tutto dedicato al grano, e si dimostrò altrettanto prezioso per i primi coloni colpire queste coste: senza rubare alcune orecchie che le tribù locali avevano nascosto l’inverno a Cape Cod, la prima ondata di pellegrini non sarebbe vissuta fino alla primavera. E ora, è la pianta più comunemente coltivata in tutto il paese.

Ma cosa ci ha fatto chiamare “mais”? Il nome più tecnico per il grande gambo verde, il mais, venne in inglese dal maiz spagnolo, una versione appena alterata del Taino (la lingua originaria di Hispaniola, l’isola di Haiti e la Repubblica Dominicana) parola per la pianta, mahiz.

“Mais” stesso, però, ha radici molto più profonde, che risalgono alla nebbiosa preistoria del proto-indoeuropeo. Sia “grain” che “corn” provengono dalla stessa parola PIE molto vecchia, sebbene ci siano due opzioni per le quali ciò potrebbe essere: o ger-, che significa “consumato”, o gher-, che significa “maturato”. Quel gambo si snodava attraverso il latino, da un lato, che manteneva la G e ci dava il “grano” di oggi, e attraverso le lingue germaniche, che, nel loro modo assurdo, trasformavano la G in una K dura, e ci davano “Mais.”

Quella fusione, di “grano” e “grano”, arriva anche a un altro aspetto del passato del grano. Nel corso della giornata, i madrelingua inglesi potevano usare “mais” per riferirsi a qualsiasi tipo di grano sentissero, sebbene di solito significasse il raccolto predominante in una determinata regione. In Inghilterra il grano era “mais”, mentre l’avena era “mais” in Scozia e in Irlanda, e persino il riso era “l’unico mais che cresce nell’isola” di Batavia (ovvero l’isola indonesiana di Giava), come descritto in un 1767 diario di viaggio.

Quello che noi chiamiamo semplicemente “mais” oggi è iniziato come “mais indiano”, ma abbiamo abbandonato la qualifica all’inizio del 1800. Oggi americani, canadesi e australiani sono ancora gli unici anglofoni che chiamano la roba sulla pannocchia “mais” e un viaggio lungo un corridoio Tesco britannico produrrà più riferimenti al “mais” di quanti non avresti mai trovato negli Stati Uniti (a meno che tu non siate ” ri a una scuola elementare Ringraziamento spettacolo).

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