Saraga is de internationale supermarkt van My Dreams

NR web icon padding top&left 16

Dit maakt deel uit van onze serie die de favoriete buurtrestaurants van Amerika viert. We vroegen 80 van de meest interessante mensen die we kennen om de lokale plekken te onthullen waar ze het meest van houden.

Het is toepasselijk dat Saraga International Grocery, een enorme supermarkt aan de rand van Columbus, Ohio, is gevestigd in een voormalig Toys “R” Us. Elke keer als ik bezoek, zeg ik tegen mezelf dat het alleen voor de nu beroemde Nepalese dumplings is die uit een kleine voedselbox zijn weggestopt. Maar Saraga, zoals elke grote etnische supermarkt of speelgoedwinkel, moedigt lange, vrolijke omwegen aan. Op de een of andere manier raak ik altijd rillend in het bevroren voedselpad en probeer ik erachter te komen welk land de beste merguezworst is. (Onlangs ging ik voor een Marokkaans merk genaamd Soujouk met ingrediënten geschreven in zowel het Frans als het Arabisch, voor het geval je je dit afvraagt.)

Saraga international grocery exterior
Foto door Tom Hoying

De buitenkant van Saraga.

Een beetje geschiedenis: de oprichters van Saraga zijn twee Koreaanse Koreaanse broers, genaamd John en Bong Sung, die in de jaren tachtig naar Indiana verhuisden en in 1992 groente uit hun vrachtwagen gingen verkopen. Ze openden hun eerste winkel in Bloomington in 1994 en noemde het Saraga, wat ‘leven’ betekent in het Koreaans, het idee dat goed leven gaat om eten waar je vandaan komt, vertelde een medewerker van Saraga me. Terwijl ze in Indiana woonden, realiseerden de Sung-broeders zich dat in zoveel kleinere steden in het Midwesten de immigrantengemeenschappen vaak geclusterd samenleven, maar uiteindelijk kleinere supermarkten zullen scheiden die tegemoetkomen aan hun behoeften. Daarom besloten ze om dit model op te schudden door een gigantische megastore te creëren die is toegesneden op allochtone consumenten, met voedselkraampjes langs de randen om klanten binnen te halen. Het resultaat, een 62.000 vierkante voet winkel in Indianapolis, opende zijn deuren in 2005 en was meteen een hit.

Saraga international grocery rice noodles
Foto door Tom Hoying

Veel rijstnoedels.

Dus ze breidden zich uit. In 2012 openden ze hun locatie Columbus, Ohio, hun derde winkel in het land en degene waar ik mezelf vaak tegenkom. Het is gelegen in een vervallen strooksalon geflankeerd door een pandjeshuis aan de ene kant en een winkel met in gevangenschap geboren reptielen aan de andere kant. Vier jaar na zijn opening verwelkomde Saraga een eetkraampje dat het, en Columbus, op de nationale culinaire kaart zou zetten: Momo Ghar. Geholpen door Phuntso Lama, een 49-jarige Tibetaanse vrouw die is geboren en getogen in Nepal, Momo Ghar – wat zich vertaalt als ‘knoedelhuis’ – is sinds de opening een sensatie geweest. (Het was jarenlang het best beoordeelde restaurant op Yelp in de hele stad, en was te zien op tv-shows zoals Diners, Drive-ins en duiken.) Lama schat dat ze elke dag duizenden handgemaakte dumplings verkoopt, van watertanden jhol momo– een met kip gevulde knoedel doordrenkt met een pittige tomatensaus genaamd “jhol” die is gemaakt met hopen knoflook, gedroogde rode chili en sojaboonzaadjes – in knoedels in Tibetaanse stijl gevuld met varkensvlees en bieslook. Ze zijn transcendent, en elk beetje de moeite waard de hype.

Maar voor mij, de echte aantrekkingskracht van Momo Ghar is de locatie. De twee tafels geven een onbelemmerd zicht op de Verenigde Naties van winkelervaringen die Saraga is. Elke keer als ik me down voel over de richting van ons land – wat tegenwoordig vaak gebeurt – ga ik naar Saraga om mezelf terug te schokken naar een optimistische staat.

Saraga international grocery momo ghar
Foto door Tom Hoying

Momo Ghar zit in de gigantische markt.

Ik ben in 1976 in Sacramento geboren voor Indiase immigranten uit Tanzania. Destijds hadden we heel weinig Indiase supermarkten in Californië en mijn moeder keek naar Chinese en Mexicaanse winkels om de ingrediënten te vinden die ze nodig had. In het proces ontwikkelde ze een diepe genegenheid voor deze gemeenschappen die ze aan mij gaf. Tegenwoordig zijn er zoveel Indiase supermarkten in Sacramento dat deze interculturele botsingen zelden voorkomen. Ze doen het nog steeds bij Saraga en winkels zoals het dagen onze neiging uit om onze ervaringen in dit land als uniek en volledig verschillend van die van anderen te beschouwen. Tijdens een recente reis om het Indiase vlokkige brood te kopen, bekend als paratha, realiseerde ik me dat parathas ook te vinden is in de Maleisische en Caribische gangpaden in Saraga, een herinnering dat het voedsel dat ik ben opgegroeid vaak wordt gevierd en ver buiten mijn eigen eten wordt geconsumeerd cultuur.

Saraga international grocery dumplings
Foto door Tom Hoying

Dumplings worden gevuld met varkensvlees en bieslook.

Voor immigranten zijn supermarkten zoals Saraga niet zozeer winkelbestemmingen, het zijn ruimtes om nieuwe bewoners te helpen een gemeenschap op te bouwen. Ongeveer 11 procent van de Columbus bevolking is in het buitenland geboren, en de stad heeft 20.000 Bhutanese-Nepalees vluchtelingen, de grootste populatie in zijn soort in de VS Volgens het Refugee Processing Center, Ohio hervestigde 2.085 vluchtelingen in 2017, de derde meest gastvrije staat achter Texas en Californië. Saraga vult een behoefte door alles te bieden, van een gsm-winkel tot een plek om je wenkbrauwen op een rij te krijgen, allemaal in talen die mensen die net zijn binnengekomen kunnen begrijpen. Ben je in de war waarom niemand je begrijpt in andere winkels als je om een ​​apenpet vraagt? Bij Saraga worden mutsen nog steeds verkocht als ‘monkey caps’, zoals de hoed in veel delen van Zuid-Azië wordt genoemd. En er is geen tekort aan brutale humor; de gekorrelde witte suiker wordt bijvoorbeeld verkocht in een gang met het label “Amerikaans eten”.

Saraga international grocery dumpling soup
Foto door Tom Hoying

De jhol momo dumplings.

Het kan tenslotte een schokkend iets zijn: op te halen en opnieuw te beginnen in een vreemd land. Plaatsen zoals Saraga helpen de overgang naar nieuwe immigranten in Ohio te verzachten, net zoals de Chinese winkels in Sacramento mijn ouders hielpen om hun intrede in Californië in de jaren zeventig te vergemakkelijken. Uiteindelijk zullen er nieuwere en meer niche internationale supermarkten zijn in Columbus, maar Saraga’s aantrekkingskracht, althans voor mij, is dat het voelt als een stabiel, vertrouwd huis, van iedereen en niemand tegelijk.

Elke keer als ik bezoek, besteed ik er veel meer tijd dan ik had verwacht – Saraga is zo ontworpen, zo lijkt het. De kassa bevindt zich ver van de uitgang, met voldoende ruimte bij de ingang voor klanten om rond te hangen, of het nu gaat om het kopen van een Mexicaans gebakje en om voetbal te kijken of om een ​​bericht in welke taal dan ook op het enorme prikbord te plaatsen dat adverteert alles van Vietnamese kerkdiensten tot Somalisch eten dat thuis wordt bezorgd. De ruimte is zo divers en uitgebreid dat veel immigrantengemeenschappen denken dat Saraga een plaats is die door een van hen is gebouwd, voor hun eigen land. En hoewel de eerste misschien niet altijd het geval is, is de laatste zeker het geval.

Zahir Janmohamed is de senior nieuwsredacteur van Hyphen en de co-host van de Racist Sandwich-podcast.