Dopo 56 anni, il menu rimane lo stesso al China Cafe di Los Angeles

Benvenuto a Fuori dalla cucina, la nostra continua esplorazione delle relazioni che costruiscono e sostengono l’industria alimentare. Quest’anno, stiamo viaggiando nel paese per guardare al panorama in continua evoluzione dei mercati alimentari. I mercati iper-locali, pieni di una miriade di negozi di generi alimentari, negozi e ristoranti come quelli che si trovano in Europa, sono in aumento. Questi mercati traggono vantaggio dal loro potere di acquisto interconnesso ma operano come piccole imprese indipendenti, consentendo loro di concentrarsi su ingredienti di qualità, innovazione culinaria e servizio clienti intimo e personale. Attraverso la qualità, i tocchi personali e un prodotto eccezionale, queste nuove sale alimentari stanno rivoluzionando il commercio al dettaglio una transazione alla volta.

Intorno all’ora di pranzo quasi ogni giorno della settimana per gli ultimi 38 anni, Maria Gonzales ha preso un autobus da casa sua su Pico Boulevard e ha lasciato il Grand Central Market nel centro di Los Angeles. Trova uno dei tavoli in acciaio inossidabile – uno dei più grandi, che può ospitare comodamente sei persone – e prende abbastanza sedie per almeno cinque persone.

Amici di lunga data si uniscono a lei. Principalmente donne, tutti immigrati di lingua inglese di mezza età provenienti dal Messico, che si siedono per un’ora o due con Maria per chiacchierare e scambiare battute sulla zuppa wonton.

Dietro González, la funicolare storica nota come il Volo dell’Angelo si inerpica fino a Bunker Hill, un tempo la ridotta delle famiglie benestanti e affermate di L.A. E di fronte a lei incombe l’insegna al neon del China Cafe, dove Maria Gonzalez e innumerevoli altri clienti hanno pranzato regolarmente per decenni. Se Grand Central Market la sua casa lontano da casa, il China Cafe è il suo tavolo da cucina.

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DYLAN + JENI

Il China Cafe ha aperto sul mercato nel 1959, aperto da un abitante di Chinatown che ha ceduto l’attività a una famiglia di Hong Kong dopo circa 20 anni. Quella famiglia ha venduto i loro affari nel 2012 a un lontano cugino e suo marito, Susie e Rinco Cheung, chi possiede il posto ora. Il menu e le insegne al neon sono gli stessi che hanno galleggiato sul bancone da 22 posti da quando è stato aperto.

“Credimi, Rinco si alza su una scala e la pulisce ogni giorno, è così che rimane così carina,” dice Susie Cheung.

Rinco Cheung aveva già in passato ristoranti cinesi, ma erano 700 posti per banchetti che si rivolgevano alla clientela cinese, non un banco da pranzo storico con clientela prevalentemente spagnola e una lunga tradizione.

“China Cafe è sempre stato così popolare con la forza lavoro di Downtown e le loro famiglie avremo persone che vengono qui da tre generazioni, con le loro mamme e i loro figli, raccontando storie su come sono venuti prima qui quando erano piccoli “, dice Susie Cheung.

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Assumere un posto con una clientela così consolidata è una sfida, e il Cheung ha fatto il punto di non apportare cambiamenti drastici. Il menu è rimasto lo stesso (con l’aggiunta di involtini di uova e wonton fritti), ma hanno ottimizzato alcune ricette, rispondendo sia ai suggerimenti dei clienti che alla loro esperienza culinaria.

“Abbiamo usato un condimento diverso con il ripieno del wonton, non troppo asciutto e un po ‘più di acqua per assicurarci che la carne sia succosa”, dice Rinco. “Solo sale, olio di sesamo e pasta di carne.”

E accesero la salsa kung pao con un punch più speziato, più pungente e più vinoso. Invece di usare fette di pollo, che tendevano ad asciugare, China Cafe ora usa pezzi di carne di pollo. Per il riso fritto, Rinco Cheung ha insistito su una grande wok, in modo che il riso potesse essere fritto in stile Hong Kong, con ogni chicco di grano tostato e senza chicchi appiccicosi di riso. E Cafe inizia una nuova pentola di brodo di pollo andando ogni mattina.

Il le modifiche sono state sottili, rispettando la nostalgia dei mecenati da lungo tempo per generazioni delle tradizioni delle loro famiglie, bilanciandole contro il senso culinario dei Cheungs. E i clienti sono ancora in piena allerta, con i lavoratori del vicinato che si occupano del quartiere a riempire i banchi di posti di lavoro non appena il mercato si apre, e mantenendo il posto occupato finché non si chiude di notte.

“Una volta che i cancelli si alzano, gli operai si precipitano al bancone e prendono tutte le sedie del banco alle 9:00 per quella scodella di zuppa wonton”, dice Susie Cheung..

“La clientela dei miei altri ristoranti era molto esigente”, dice Rinco Cheung. “Ma al China Cafe, gli ospiti sono così cordiali, molto gentili, molto disinvolti, vengono a ordinare ciò che vogliono, poi a mangiare con la famiglia e gli amici, a uscire e godersi il resto della giornata.”

Il menu è cambiato a malapena in 56 anni, ma i clienti fanno le proprie modifiche. Molti mungono generosi cucchiai di salsa di chile fatta in casa dai Cheung nei loro cibi, mentre altri comprano i propri avocado e piantaggine da uno dei venditori di prodotti nelle vicinanze e ne fanno strati a proprio piacimento..

“Ci sono clienti che vengono qui ogni giorno, ottengono la stessa cosa ogni giorno, anche in estate quando fa caldo, e la zuppa wonton è calda, e si stanno versando sull’olio del Cile e sudano e bevono le loro Coronas e hanno un grande tempo “, dice Susie Cheung.

E Maria Gonzalez riesce ancora a tenere banco sul suo tavolo in acciaio inossidabile tra il Volo dell’Angelo e il cancello al neon del China Cafe, armato di una batteria di battute per commerciare con gli addetti ai lavori e gli amici che ha visto per tutti i pasti di mezzogiorno per anni e anni. E condito con salsa cile esattamente come piace a lei, il suo pranzo preferito è sempre in attesa di lei al bancone del China Cafe.

“Adoro la zuppa wonton”, dice in spagnolo. “Quelle piccole palle di gioia.”