Inside Patel Brothers, de meest geliefde Indiase supermarkt in Amerika

Het is zondagmiddag en het lijkt erop dat een hele Indiase gemeenschap in een enkele winkel is ingepakt. Tientallen potten met kleurrijke kruiden en poeders aan de voorkant van de winkel. Een ingewikkeld uitziende stalen machine draait ronduit perfect ronde chapattis, die een aangenaam maken pfft geluid als ze netjes op elkaar stapelen. Een vrouw in een verbrand oranje sari sluipt een stukje mathri, een boterachtige fenegriek knapperig, uit een container als ze beschouwt als een bodemloze bak met linzen. Welkom bij Patel Brothers, de populairste Indiase supermarkt in Amerika.

patel brothers indian grocery store potatoes
Foto door Dan Goldberg

Ik aarzel om na te denken over het leven voor Patel Brothers. De meeste Indiase levensmiddelenwinkels die mijn familie vroeger vaak bezocht, bevonden zich in vervallen winkelcentra. De producten zagen er altijd uit alsof het een dag te lang buiten was geweest. Er waren potten van Achaar stof verzamelen in de gangpaden. “Dingen werden op de grond gegooid of vervielen, en de werknemers spraken met je alsof ze je een plezier deden door je toe te laten”, vertelt Barkha Cardoz, mede-eigenaar van Paowalla in New York. Mijn eerste bezoek aan Patel Brothers veranderde alles.

patel brothers indian grocery store jalebi
Foto door Dan Goldberg

Ik was een paar jaar geleden op bezoek bij mijn ouders in Dallas en mijn vader vroeg of ik hem wilde komen helpen met het uitzoeken van de eerste mango’s van het seizoen in de onlangs geopende winkel in de buurt. Ik was geschokt toen ik de zakken rijst en meel netjes op planken zag staan; de jalebi (zoals een Indiase trechter cake) geproefd als heerlijk stroperig als in de winkels in India; een van de managers bood aan om onze grote dozen mango’s naar de auto te brengen. Die dag werd ik een deel van het enorme legioen van loyalisten die zweren bij Patel Brothers voor Indiase boodschappen.

Patel Bros (zoals het liefkozend wordt genoemd door fans) telt nu 50 winkels in de Verenigde Staten. Het is verreweg de grootste Indiase kruidenier in het land. Het bedrijf begon als een storefront in Chicago, geopend door twee broers, Mafat en Tulsi Patel, in 1974. In die tijd waren de Patels recente immigranten uit India en hadden ze moeite om de ingrediënten te vinden die ze thuis verlangden. Ze kochten een vervallen winkel aan Devon Avenue en verkochten de dingen die je niet bij je gemiddelde supermarkt kon krijgen, zoals verse kruiden, mango’s, linzen en kikkererwtenmeel – allemaal geïmporteerd uit India.

patel brothers indian grocery store woman
Foto door Dan Goldberg

De kleine winkel is veranderd in een merk van meerdere miljoenen dollars dat nu ook een apart voedseletiket bevat, SWAD. Dat is de merknaam die je ziet bij het brede scala aan snacks dat Patel Bros aanbiedt, inclusief culinaire favorieten zoals bevroren samosa’s die op de een of andere manier vers gebakken, diep smakelijke chana masala proeven die je in een magnetron kunt maken, en murukku, een pittige, knapperige, spiraalvormige cracker.

“Het voelt alsof ik terug ben in een supermarkt in India”, zegt Cardoz, die een overgrote meerderheid van de aankopen doet voor zowel Paowalla als haar huis bij Patel Brothers. “Naarmate de jaren voorbij zijn, zijn onze koffers uit onze reizen in India relatief lichter geworden.”

patel brothers indian grocery store dosa
Foto door Dan Goldberg

Raghavan Iyer, een James Beard bekroonde kookboekauteur, herinnert zich zijn eerste reis naar de oorspronkelijke Patel Brothers in Chicago, nadat hij 21 jaar in India had gewoond: “Het voelde als een deel van mijn opvoeding”, zegt hij. “Toen ik bepaalde snacks zag waarmee ik opgroeide, zoals murukku en de pinda’s gesmoord met zwart zout en cayenne, voelde ik zelfs een brok in mijn keel.”

Voor Indiase chef-koks is de mogelijkheid om ingrediënten van hoge kwaliteit te kopen die rechtstreeks van de bron komen, een spelwisselaar. PriaVanda Chouhan, chef / eigenaar van DesiGalli in New York, vertrouwt op de verse specerijen van Patel Brothers om haar eten te laten smaken zoals ze zich herinnert opgroeien. Met komijn bijvoorbeeld: “De ene die ik nodig heb voor mijn garam masala is echt anders dan de generieke komijn die mensen bij Whole Foods kopen,” zegt ze. “De Indiase komijn bij Patel Brothers geeft me die diepere smaak. Het is meer aromatisch. Hoe ik ook voel dat ik in India miste, ik vind het daar. “

patel brothers indian grocery store rice
Foto door Dan Goldberg

Naast de variëteit zijn er nog andere innovaties die Patel Brothers in de loop der jaren heeft doorgevoerd om tegemoet te komen aan de specifieke behoeften van de Indiase consument – zoals de eerder genoemde chapatti-machine, die voor gezinnen als de mijne die 6-10 per dag zou kunnen doormaken, heeft de frustrerende zoektocht naar bulk, vers gemaakte broden geëlimineerd. “Er zijn bepaalde dingen die Indiërs graag zelfgemaakt willen worden, zoals chapattis”, legt Swetal Patel, de vice-president van het bedrijf, uit die de dagelijkse werkzaamheden van de winkels leidt. “Iedereen houdt van verse chapattis, maar onze klanten zijn geen huisvrouwen of huismannen die tijd hebben om thuis te zitten en ze te maken. We denken aan dit soort gemakken. “

Waar ze ook landen, de winkels worden ook gemeenschapscentra voor de Indiase bevolking. Toen de eerste locatie op Devon Avenue werd geopend, begonnen andere Indiase bedrijven in dezelfde straat op te duiken en maakten ze plaats voor een heel stuk dat bekend werd als Chicago’s Little India. Winkelopeningen zijn nu zo druk geworden, zegt Patel, dat hij en zijn neven (die hem helpen om het bedrijf te runnen) op het laatste moment naar nieuwe locaties vliegen om te helpen – zoals de opening van afgelopen oktober in Frisco, TX. “De Indiase gemeenschap gaat gewoon ballistisch als we ons openen,” zegt hij. “We hebben geluk gehad dat mensen ons met open armen ontvangen. Het voelt alsof we iets goed doen. “

patel brothers indian grocery store bitter melon
Foto door Dan Goldberg

Het meest nieuwe aspect van Patel Brothers is echter hoe toegankelijk Indiase ingrediënten zijn gemaakt voor niet-Indiase klanten. Bovenop de winkels die op dezelfde manier zijn opgesteld als een Amerikaanse kruidenier, is elk item duidelijk gelabeld en beschreven in zowel het Engels als een Indiase taal (meestal Hindi), en er zijn medewerkers bij de hand die letterlijk getraind zijn om je boodschappenlijstje te pakken en trek alles wat je nodig hebt. “Patel Brothers loopt die fijne lijn tussen het inspelen op de behoeften van de Indiase en Pakistaanse gemeenschap en ook daar voor een newbie die nog steeds probeert te achterhalen wat alle ingrediënten zijn,” zegt Iyer. “Geen enkele winkel heeft dat ooit eerder gedaan.”

patel brothers indian grocery store frozen
Foto door Dan Goldberg

Voor mensen zoals ik die ergens in het midden vallen – Indiaas maar wankel in de woordenschat van het eten – is de toegankelijkheidsfactor de sleutel als het gaat om winkelen voor mijn moeder (ze schrijft haar lijsten in het Hindi om me scherp te houden). In de meeste gevallen zal mijn vader echter graag vrijwilliger zijn om mee te gaan. Een zelf-identificerende fanboy van Patel Bros, hij vertelt me ​​dat zijn favoriete onderdeel van het bezoeken van de winkel de “bulk-bakken” zijn. Ze zijn gevuld met deze gefrituurde Indiase snacks, zoals allerlei soorten Bhujia [kleine, gefrituurde chips]. Er is een bord dat duidelijk zegt: ‘Geen steekproeven’, maar ik neem ze toch maar mee. Iedereen doet.”

patel brothers indian grocery store bulk
Foto door Dan Goldberg

Terwijl de Indiase keuken steeds populairder wordt, Floyd Cardoz, chef / mede-eigenaar van Paowalla, ziet Patel Brothers als een belangrijk hulpmiddel om klanten een genuanceerder begrip van de cultuur te bieden, naast alleen curry en tikka masala. “De producten worden per regio geïdentificeerd en wanneer er feestdagen zijn, zoals Diwali of Holi, zie je de decoraties verschijnen”, zegt hij. “Het geeft mensen die geen Indiër zijn een idee van wat er feitelijk aan de hand is.”

Barkha Cardoz bezoekt de winkel minstens één keer in de twee weken en zal regelmatig stoppen om een ​​verwarde shopper te helpen en een van haar recepten aanbieden. “Het is alsof ik mensen opleid over iets dat mijn thuis is, mijn cultuur, mijn comfortniveau en het voelt geweldig”, zegt ze. “Waarom zou je teruggaan naar India?”

Foto’s op de locatie Shaumburg, Illinois van Patel Brothers: